解谜英语语法(前言)

程序员专属-极客T恤
—献给 Daisy

起因

这是一本独特的语法书。它的作者既不是专业英语教师,也不是语言学家,而是一个程序语言研究者。

师从世界顶尖的程序语言专家,他钻研过世界上最美最强大的程序语言,他洞察过艰深古怪的逻辑学。现在,他认为程序语言和逻辑是已攻克的目标,山下的风景。

对程序语言和逻辑的深刻理解,不但让他成为了更好的程序员,而且加深了他对自然语言(特别是英语)的理解。许多年来,他一直利用自己独到的方式来理解和使用英语。英语在他的头脑里有着跟常人很不一样的画面。对他而言,英语语法是如此的简单,琢磨起来趣味盎然。

可是回国之后,他发现身边的朋友仍然在为语法的枯燥繁复而头痛,所以他萌生了写这样一本书的念头。他想把自己的英语如此流畅的秘密告诉世人,帮助那些正在为学习语法而痛苦挣扎的人们。


语法书为什么枯燥难懂

在我看来,普通语法书难懂的原因很简单:世代相传的照本宣科。语法书往往是包罗万象,“系统”地列出各种概念:名词,代词,动词,形容词,副词,句子成分,各种从句…… 洋洋洒洒上千页纸。不仅中国人写的语法书是这样,外国人写的语法书也这样。

只见树木不见森林。这样的书缺乏“活知识”,到用的时候就想不起来,只能作为字典,需要的时候来查。所以很多人学了这些大部头语法书,照样写不出像样的句子来。时间充裕的写作都没法写好,面对外国人的时候进行快速的对话,就更加困难。

看普通的语法书,学生被各种术语淹没:及物动词,不及物动词,表语,宾语补足语…… 想学会这些术语,却发现头脑在不断地碰壁。

这就好像几百年前,人们认为地是一个平面,而天是一个穹顶,于是他们无法解释自己观察到的很多现象。过了好久才有人意识到问题的根源:地球是圆的。

从现代程序语言理论的角度看来,英语语法里的很多术语和概念,其实是子虚乌有的,或者非常不准确的,就像当年的“地平说”一样。这些概念来源于早期语言学家对于人类语言能力的不成熟理解。可惜,很多古老的概念被英语老师们一代传一代,成为了必修的教条。

这些术语都是祖辈传下来的东西,普通英语老师也不知道它们是怎么产生的。如果离开了这些术语,他们就不知道如何讲述语法,于是只好照原样传下去。所以他们也就没办法接触到本质,不可能把事情变得简单。

科学的发展史告诉我们,正确的理论往往是最简单的,有毛病的理论才会复杂不堪。从程序语言和逻辑学的观点看来,传统语言学留下的这些概念,很多都是有问题的。这就是为什么学语法那么复杂,那么头痛,那么枯燥。


本书的方法

跟几乎所有的语法书不同,这本书不只是传授给你现成的知识,它引导你从人本源的交流需求出发,从无到有把语法“重新发明”出来。如果只是把知识传授给你,你就成为知识的奴隶。但如果你自己发明了知识,你就成为了知识的主宰。所以“重新发明”会贯穿这本书的主线。

要想重新发明语法,我们当然不能继续沿用现有的语法术语,否则我们就只有步前人的后尘。但如果碰巧遇到可以借用的,真正有用的术语,我们还是继续使用它们。

因为这个原因,请不要对本书的“术语准确性”吹毛求疵。因为就像物理学家费曼的父亲告诉他的,最重要的不是一个东西“叫什么”,而是它“是什么”。

这本书就是要告诉你语法是什么。你会成为语法的主人。

另外,因为这本书不会试图做一本包罗万象的字典。这本书会包含最关键的思想,以及一些常见的例子,但你肯定还是需要查字典。本书的作用是让你翻开字典就能找到你需要的东西,并且迅速理解如何使用它。一般的语法书自己就是字典,可惜很少有人能够理解和运用。


与《解密计算机科学》的关系

也许有人以为一个计算机科学家来讲英语语法,是不务正业。其实,这两者关系是很紧密的。程序语言和人类语言一样,都是人们沟通的工具,只不过程序语言是更加精确,没有歧义的。

程序语言能够完全准确的表达一个人的想法(算法),把它传递给另一个人(或者电脑)。对于一个深邃的程序员来说,代码不只是给电脑执行的东西,而且是人与人交流的媒介。

因为这个原因,我的语法书跟《解密计算机科学》的内容会有很多共通之处。


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